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导读

和华为抢台积电产能 这家大陆隐形芯片巨头何去何从

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admin 发表于 2018-2-7 16:42:29 | 显示全部楼层 |阅读模式 打印 上一主题 下一主题
和华为抢台积电产能 这家大陆隐形芯片巨头何去何从

在不久前的一场会议上,台积电总经理暨共同 CEO 魏哲家表示,目前台积电已经有超过 10个客户流片了 7 纳米工艺制程,这其中有两家中国大陆企业,华为海思和比特大陆。而且在2017年比特大陆给台积电的订单已经超过了华为海思麒麟970订单。

然而,前段时间比特币走势的阴晴不定,给比特大陆的未来蒙上了一层阴影。不久前,比特大陆发布人工智能专用芯片,意图转型AI芯片。虽然此举可以降低比特大陆对比特币矿机业务的依赖,但抢风口也是有很大风险的,正如飞得越高,摔得越惨。一些总是在抢风口的企业可能会面临“其兴也勃焉,其亡也忽焉”的窘境。

比特大陆:占据八成比特币矿机市场的隐形巨头

近年来,随着比特币受到部分媒体和资本的热捧,比特币的币值一度节节高升,比特币矿场也在全世界遍地开花。起初,挖矿所用的芯片五花八门,既有CPU也有GPU,随后,通用性更强的CPU在挖矿中不敌GPU,矿工们大量采购GPU用来挖矿,AMD的很多显卡被挖矿者抢购一空,在电商平台上更是大量充斥着二手矿卡。

随着比特币的一路走高,比特币矿机的市场规模越来越大。加上比特币总量设计和越往后挖矿对算力要求越高的设计,原本用GPU挖矿的方式被舍弃。为了获得更高的效率,针对挖矿的专用芯片被设计出来。


在2013年,比特大陆的创始人吴忌寒与詹克团联合创立了比特币矿机设计公司比特大陆,并推出了第一台矿机Antminer S1。而且比特大陆不仅向矿工们提供挖矿工具,还开设了自己的矿场参与挖矿。

随着比特币的大爆发,比特大陆获得了高速发展,特别是比特币挖矿机芯片更多在意性能和功耗,以及尽快将产品推向市场,因而对先进制造工艺高昂的流片成本有非常强的承受能力,比特大陆的专用芯片很多都采用台积电16nm、12nm、10mm等先进工艺,台积电获得的订单更是节节攀升。

在2017年10月的发布会上,台积电共同执行长刘德音介绍,该季度业务较上季度增长46%,主要是因为虚拟货币挖矿需求,使季度营收增长了3.5亿到4亿美元。

台积电董事长张忠谋在2018年1月接受台湾《天下》专访时表示,“回顾2017年,半导体业的最大惊奇,就是第三季突然窜出的比特币挖矿芯片需求。业界估计,该季对台积电的营收贡献,甚至与当红的Nvidia不相上下......一年以前我们还不大知道什么叫比特币,结果现在跟我们买了很多晶圆......更神奇的是,垄断全球八成挖矿机芯片的比特大陆,竟是两个30几岁的北京小伙子,在短短4年内打造出来”。


台积电一位主管表示,比特大陆一年在台积电下的订单已经高达15亿美元,这个金额已经超过了华为海思麒麟970的订单金额。根据比特大陆自己公布的资料显示,该公司每年向客户提供数十万台矿机,贡献了全球超过70%的算力。在2017年上半年,比特大陆的盈利就高达10亿元,全年营业收入高达143亿元人民币。堪称比特币矿机领域的隐形巨头。

开发人工智能芯片力图转型

在过去一段时间,由于比特币的币值疯涨,市场容量在快速膨胀,彼此之间的生存竞争比较小。加上在造富游戏中,从矿工到比特币专用芯片研发公司都不差钱,这使得很多公司即便技术和管理上都没什么独到之处,但站在了风口上,也能够生存的很好。

在2017年末,比特币在疯涨之后经历了跳崖式暴跌。加上中国、俄罗斯、澳大利亚等国政府纷纷开始叫停比特币交易,今后很难再发生像2017年比特币那种疯涨的情况。

与此同时,由于之前比特币的火爆,使国内比特币矿机生产商都具有较高的产能。在整个大环境开始转冷的情况下,从长远来看,比特币专用芯片研发厂商必然处于产能过剩状态。这会使国内比特币专用芯片开发厂商之间的竞争趋于白热化。业内人士认为,将来70%的比特币专用芯片设计公司会被市场淘汰。

另外,比特币其实是消耗电力和计算资源获取一个数字符号,本身不具备任何价值,而且在设计上存在漏洞,使投资比特币完全就是参与一场风险极高的金融赌局。在越来越多的国家开始限制比特币的情况下,比特币逐步降温是大趋势。

如果比特大陆的主要利润依旧依赖于比特币业务,那么,在比特币逐渐降温的情况下,很可能会随着比特币一同走下坡路。在此情形下,比特大陆选择转型,做人工智能芯片。

比特大陆转型AI没有比较优势

在2017年11月,比特大陆推出了人工智能芯片BM1680。这款芯片和中科院计算所孵化的寒武纪类似,都属于ASIC,因而在理论上,相对于同等功耗的GPU会具有更好的性能。

不过,比特大陆的转型存在一定问题。

进入一个新兴行业,抓住时机非常关键。正如比特大陆抓住了比特币火爆的机遇在4年时间里迅速壮大。在2018年,英伟达、Intel、赛灵思、阿尔特拉、谷歌等国外巨头,以及国内寒武纪等初创公司都已推出了成熟的货架产品,而且有的已经得到千万级的量产应用。在这种情况下,比特大陆再杀入人工智能芯片市场,已然失去了先机。

做人工智能芯片,最关键的不是芯片本身,而是产业生态。像英伟达的GPU虽然在性能功耗比上相对于ASIC没有任何优势,但却在市场上卖的很好,就是因为英伟达构建了一整套开发环境和产业生态。这也是寒武纪在推出芯片的同时,开发了一整套开发平台和开发工具的原因。

做人工智能芯片的技术难点不是芯片本身,也不是算法,而是如何将芯片、算法与应用相结合,与系统相结合。在这方面,比特大陆相对于英伟达等商业公司是没有任何优势的。即便和寒武纪相比,寒武纪已经在华为麒麟970上得到应用,在曙光的人工智能服务器上得到应用。


因此,如何把失去的时间补回来,并且构建起自己的产业生态,将人工智能芯片用起来,是比特大陆的当务之急。

结语

从比特大陆的发展史来看,就是抢风口的商业赌博——比特大陆创始人在赌比特币会被媒体和资本热捧,并在这场造富游戏中力图分一杯羹。在比特币难续辉煌之后,比特大陆选择了新风口——人工智能。然而,这个市场很多企业早已布局多年,而且不像过去那样,只要做出芯片和矿机就能卖钱。

在半导体领域,做技术需要禁得住诱惑、耐得住孤独,Intel主动放弃部分存储芯片业务,全力发展CPU,并苦苦熬死了MIPS、Alpha、PA-Risc、Sparc等精简指令处理器之后,才有后来的辉煌,ARM、赛灵思等某个领域的领袖企业,都有长期深耕一个领域的经历。

相比之下,比特大陆就显得比较浮躁。并没有长远的技术规划,完全是跟着资本的节奏走。然而,任何一个产业如果在短时间就能做出东西,那就说明它的技术门槛不高,也就是说,比特大陆掌握的技术,并不具备核心竞争力。特别是人工智能行业的关键不在芯片,在于生态和应用,而做生态和应用并非比特大陆所长。

随着比特币逐渐继续降温,比特大陆的利润也会随之下降,加上未来工智能芯片市场的竞争越发白热化,要想和英伟达、寒武纪等国内外竞争对手抢市场谈何容易。比特大陆这类公司未来将很难保持现在的高利润。

人工智能技术的发展,获益最大的是像百度、腾讯等这样的服务端公司,他们将通过人工智能提供更好的网络服务。同时,这也意味着BAT这种互联网巨头有很高的计算资源需求。如同谷歌自己的应用就足以养活TPU,在应用规模进一步扩大的情况下,BAT可能会收购国内某家开发ASIC芯片的公司进行垂直整合。也许被BAT收购,是未来比特大陆这类公司的一个比较好的归宿。




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